Estudio: Población de ballenas azules en Chile está amenazada por la industria pesquera

Industria pesquera pone en riesgo animales
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Las bahías y fiordos de la costa norte de la Patagonia chilena son un refugio para las ballenas azules del Pacífico Sur oriental. En estas productivas aguas, buscan alimento y amamantan a sus crías. Sin embargo, esta valiosa zona para las ballenas también está sometida a una intensa pesca industrial, así como a pequeñas pesquerías artesanales y operaciones de acuicultura.

Las poblaciones de ballenas azules de todo el mundo están clasificadas actualmente como en peligro de extinción, ya que sólo hay unas 25.000 ballenas azules vivas hoy en día, menos de una décima parte del número que había en la época anterior a la caza comercial de ballenas.

Un estudio publicado en febrero descubrió que las ballenas del norte de la Patagonia chilena se ven obligadas a evitar cada día muchos barcos de pesca, principalmente de operaciones industriales. Preocupados por la amenaza ecológica que supone la pesca industrial, los investigadores -dirigidos por el ecólogo Rodrigo Hucke-Gaete, de la Universidad Austral de Chile- localizaron zonas de especial importancia para su conservación y regulación.

El estudio de la Universidad Austral

Los investigadores estudiaron los factores que hacen de la zona un hábitat especialmente atractivo para las ballenas. También examinaron los efectos de la interacción entre los barcos y las ballenas, y los efectos de la contaminación acústica en la población de ballenas. Mediante el seguimiento de los movimientos de las ballenas, Hucke-Gaete y sus colegas descubrieron que el tráfico de embarcaciones tiene un efecto debilitador en el funcionamiento normal de las ballenas azules.

Las ballenas azules que habitan el Pacífico Sur oriental dependen de los productivos ecosistemas marinos del norte de la Patagonia chilena y migran a ellos durante los meses de verano. Existen condiciones ecológicas específicas en esta región que la convierten en un hábitat especialmente atractivo para la ballena azul del Pacífico Sur oriental.

Los aportes de agua dulce procedentes del deshielo de los glaciares contribuyen a establecer una abundante cadena alimentaria, comenzando por el afloramiento de nutrientes y materia orgánica que dan a la zona una productividad extraordinariamente alta. Estos nutrientes favorecen la abundancia de krill, las pequeñas criaturas parecidas a los camarones que constituyen la base de la dieta de las ballenas azules.

Las ballenas no son las únicas criaturas que se sienten atraídas por el norte de la Patagonia chilena; los seres humanos se sienten atraídos por estas aguas florecientes para capturar salmones en operaciones de pesca en aguas abiertas. La pesca industrial en esta región domina otras áreas de la industria y sobrecarga las aguas. El 89% de los barcos que navegan por el Golfo de Ancud, una parte importante de la Patagonia Norte, son barcos pesqueros, y los barcos industriales son los causantes de la mayor parte de los problemas que afectan a las ballenas.

El choque entre embarcaciones y ballenas azules

Junto con las operaciones de pesca industrial, las ballenas azules se ven obligadas a compartir las aguas de alta mar con barcos de pesca artesanal más pequeños y operaciones de acuicultura. La pesca industrial representa la mayor amenaza para las ballenas azules, pero la pesca artesanal y la acuicultura de salmón también son perjudiciales para la capacidad de supervivencia de las ballenas.

Las ballenas gastan inmensas cantidades de energía para evitar los encuentros con los buques industriales, los barcos de pesca más pequeños y las jaulas de red utilizadas en las operaciones de acuicultura. Las ballenas también sufren un mayor estrés y una mayor competencia por los recursos alimenticios.

Como parte de su estudio para localizar las zonas en las que es probable que los buques y las ballenas se encuentren, Hucke-Gaete y sus colegas marcaron a las ballenas, recogiendo datos sobre sus movimientos, y compararon esta información con los datos sobre el tráfico marítimo. También utilizaron modelos de distribución de especies para predecir cómo los factores ecológicos y fisiológicos afectan al movimiento de las ballenas en la zona.

El solapamiento entre los movimientos de las ballenas azules y el tráfico de barcos ayudó a los investigadores a predecir qué zonas eran más propensas a posibles colisiones entre barcos y ballenas. Los investigadores utilizaron los resultados de este estudio para pedir a la industria pesquera chilena que establezca políticas de conservación y protección y autorregule sus operaciones.

Además de establecer zonas de conservación para evitar las colisiones entre ballenas y embarcaciones, otra gran oportunidad para apoyar a las poblaciones de ballena azul en el norte de la Patagonia es regular la contaminación acústica de los barcos. Al igual que el ruido del tráfico y las sirenas pueden impedir que dos personas que se encuentran en una calle concurrida se oigan, el ruido de los barcos impide la comunicación entre las ballenas.

Los animales marinos dependen de las vocalizaciones para saludarse, reproducirse y navegar. La contaminación acústica de los barcos perjudica a la población de ballenas azules al provocar problemas de comunicación.

Contaminación acústica submarina

En una desafortunada coincidencia, la frecuencia que los barcos de pesca de esta región utilizan para enviarse señales es la misma que la que producen las ballenas en sus vocalizaciones. En ausencia de contaminación acústica, las ballenas son capaces de comunicarse entre sí a distancias de miles de kilómetros. El ruido producido por los barcos también es capaz de viajar grandes distancias, cortando esencialmente la línea de comunicación de la que dependen las ballenas para gestionar las conexiones familiares, así como para coordinar las grandes migraciones hacia y desde las zonas de cría y alimentación, que son cruciales para la continuidad de sus poblaciones.

Carlos M. Duarte, destacado ecólogo marino de la Universidad Rey Abdullah de Ciencia y Tecnología de Arabia Saudí que estudia la contaminación acústica submarina, descubrió en otro estudio que la contaminación acústica procedente de los barcos induce cambios de comportamiento que impiden la capacidad de supervivencia de las ballenas. El ruido ambiental persistente provoca un intenso estrés a las ballenas azules, interfiriendo en su comportamiento típico de alimentación y alejándolas del agua rica en krill de la que dependen.

Entre 1950 y 2000, debido a la expansión de la industria pesquera, el tráfico de embarcaciones en el norte de la Patagonia se duplicó, lo que provocó un aumento aproximado de la contaminación acústica de tres decibelios cada década. Tres decibelios cada década equivale a una asombrosa duplicación del volumen de ruido cada diez años, lo que aumenta drásticamente la intensidad de los problemas de comunicación y comportamiento a los que se enfrentan las ballenas en la región.

Los científicos han especulado que el cambio climático, junto con la acidificación del océano y la contaminación asociadas, suponen la mayor amenaza en la actualidad para los mamíferos marinos, pero que el ruido ambiental persistente podría ser el factor que llevara a la ballena azul del Pacífico Sur oriental de estar en peligro de extinción a estarlo en el norte de la Patagonia chilena.

¿Qué medidas pueden plantearse?

Hay medidas factibles que pueden tomarse para reducir la contaminación acústica y disminuir sus efectos en la comunicación y el comportamiento de la ballena azul. Duarte y su equipo han propuesto varias soluciones. Algunas de estas soluciones incluyen silenciar los barcos levantando el motor del suelo del buque, obligar a utilizar hélices diseñadas específicamente para minimizar la producción de pequeñas burbujas, que hacen un fuerte sonido cuando estallan, y regular la velocidad a la que los barcos pueden llegar a puerto.

Duarte señaló que durante la pandemia de coronavirus, como resultado de la ralentización de la industria, se produjo una reducción del 20% de la contaminación acústica causada por el hombre en el océano. Uno de los efectos de la reducción fue que se vieron ballenas en zonas en las que no se habían visto durante décadas.

«Si nos fijamos en el cambio climático y en la contaminación por plástico, el camino hacia la recuperación es largo y doloroso. Pero, en el momento en que bajamos el volumen, la respuesta de la vida marina es instantánea y sorprendente», dijo Duarte a la BBC. La contaminación acústica es mucho más fácil de regular que otras actividades humanas, y su limitación tiene efectos positivos tremendos y de rápida aparición en la vida silvestre.

A medida que el derretimiento de los glaciares continúe, atrayendo más barcos de pesca al norte de la Patagonia, las ballenas azules pagarán el precio si no se aplican las regulaciones. Reservar áreas prioritarias para la conservación y hacer cumplir las políticas sobre contaminación acústica contribuiría en gran medida a que las poblaciones de ballenas azules y las empresas de pesca industrial coexistan y prosperen.

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